Makasutu – ekoturystyczny rezerwat leśny

Makasutu to 400 hektarów chronionego, prywatnego zielonego terenu, gdzie w jednym miejscu występuje 5 ekosystemów: las palmowy, las galeriowy, mangrowce, tereny bagniste i sawanna. Położone jest zaledwie 35 km od Banjul. Tereny te zamieszkiwane są przez grupę etniczną Mandinka.
Maka oznacza święte miejsce, Sutu – święty las, stąd nazwa Makasutu czyli święty las. Legenda z XII w mówi o smoku Ninki Nanka, który żyje na bagnach i chroni zakopanych w ziemi ubrań i korony Mansa Jatta, plemiennego króla Soninke królestwa Busumbala, który został zabity w bitwie przez muzułmańskiego króla Kombo Sillaha.
Makasutu do XX w było miejscem świętym i odwiedzanym przez lokalnych ludzi tylko po ceremonii obrzezania młodych, 7 letnich chłopców, kiedy to miejscowi przychodzili nad brzeg na pierwszą kąpiel. Wierzono, że meandrujące wody rzeki Gambii mają cudowną, leczniczą moc dla chłopców po obrzezaniu (słona woda łagodziła ból a także zapobiegała zakażeniom).
W 1992 roku dwóch anglików James English i Lawrence Williams przybyło w to miejsce w poszukiwaniu terenu odpowiedniego do wybudowania niskobudżetowego hotelu dla tzw. backpackersów. Po rozmowach z lokalną ludnością, marabutem oraz za ich pozwoleniem zakupili tą ziemię od rodziny Sanneh Kunda. Wyjechali i gdy wrócili po 3 miesiącach okazało się że ponad 200 drzew zostało wyciętych. Wówczas zmienili nieco swój plan zagospodarowania tego terenu. Postanowili je odbudować przywracając mu roślinność, która została zniszczona. Przez następnych kilka lat posadzili 15000 drzew, wykopali 70 studni aby je podlewać. Do wszystkich prac na terenie Makasutu zatrudniani byli lokalni ludzie. W ten sposób odbudowano i stworzono piękny las. Występują tu różnorodne ptaki wodno – lądowe, spotkać można małpy wąskonose z rodziny makakowatych, w Mandina Bolong, dopływie rzeki Gambii żyją ryby, krokodyle, a mangrowce porastają ostrygi.

James i Lawrence stworzyli rezerwat przyrody i kultury, podkreślający życie miejscowej ludności, a także miejsce, które miałoby zachęcać do powrotu dzikiej przyrody do subtropikalnych lasów i rzek. Miejsce zostało otwarte w 1999 r. Na tym jednak angielscy inwestorzy i miłośnicy przyrody nie poprzestali. Stworzyli kilka obiektów na terenie rezerwatu. Powstał Base Camp z wysoką wieżą, z której można podziwiać piękny widok całego terenu oraz meandrującą odnogę rzeki Gambia, basen z zimną wodą idealny na kąpiele w upalne dni. Następnie otwarty został 5-cio gwiazdkowy, eko – lodge „Mandina River & Jungle Lodges”, który jest całkowicie ekologiczny (energia uzyskiwana z paneli słonecznych, kompostowe toalety), miejsce gdzie naprawdę można odpocząć w bliskości z naturą.
W Makasutu można wybrać się na spacer po świętym lesie, zobaczyć piękne drzewa, odkryć ich różnorodne zastosowanie w lokalnej, tradycyjnej medycynie, ogromne termitiery, popłynąć malutkimi łódkami po odnogach rzeki Gambia, przyjrzeć się lokalnym kobietom gdy zbierają ostrygi w czasie odpływu lub mężczyznom zarzucającym sieci. Miłośnicy zwierząt mają szanse zaobserwować tu ptaki, małpy, krokodyle. Dzień w Makasutu zakończycie smacznym obiadem serwującym typowe dania kuchni gambijskiej.